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神秘事故背后的F-117战斗机



  当地时间9月8日,美国空军发布通报称,位于内华达州沙漠深处的托诺帕武器试验靶场在例行训练中发生一起机毁人亡的严重事故,遇难飞行员为埃里克•舒尔茨空军中校,殁年44岁,损失机型“出于保密原因不便透露”。
 
  外界对此次事故高度关注,原因在于舒尔茨本人是全球第28位获得F-35战斗机飞行资质的飞行员,拥有2000小时的飞行经验,2012年曾驾驶编号AF-1的F-35A完成了该型飞机首次空投GBU-31精确制导炸弹的试验。媒体普遍认为,事故发生时舒尔茨正在进行F-35A的某些秘密测试,这也很可能是F-35自立项以来首次坠机,美国空军秘而不宣的原因是避免损失潜在客户,同时使本已饱受质疑的该机远离舆论的口诛笔伐。
 
  美国空军参谋长大卫•古德芬上将在事故发生次日前往路易斯维尔参加国民警卫队协会论坛,在被媒体直接追问“是否有一架F-35坠毁”时,他语气极为坚决地表示,“我可以肯定地告诉你,不是。”
 
  除F-35外,事故机型还可能包括美军正在研制的B-21隐身轰炸机、计划开展的下一代战斗机(PCA),甚至可能是特殊渠道引进的俄制战斗机。但有分析人士认为,可能性最大的要数已经淡出公众视野多年的F-117“夜鹰”隐身战斗机。
 
  作为隐身技术实用化的第一代产品,F-117于1983年10月服役,总产量64架,包括5架原型机和59架量产型,其中编号82-0806的飞机于1999年3月27日在科索沃战争中被南联盟击落。2008年4月22日,美国空军宣布F-117退出现役,唯一装备该机的第49联队时任指挥官正是古德芬本人。但该机“退役不退能力”,被划定为“可飞行状态封存”级别,除部分陈列在博物馆中用于展示外,其余52架全部停放在托诺帕靶场内,随时可以重返作战序列。
 
  近年来,不断有航空爱好者拍摄到F-117启封并恢复飞行的照片,美国空军对此拒绝发表评论,但专家指出,这些飞机很可能是用于测试隐身及反隐身技术。事实上,美国空军高度保密的NT-43A空中试验平台就被部署在托诺帕靶场,该机专门用于测试和验证隐身飞机的雷达和红外隐身效果,因此经常被拍到与B-2、F-117等飞机编队出动。
 
  根据2017年度《国防授权法案》,美国空军将从今年开始逐步拆解F-117飞机,理由有三点:第一,该机的隐身技术已显过时,无法应对有关国家的先进防空系统;第二,机体接近疲劳寿命,安全隐患较大;第三,维护保养开销不菲,需要大量专业人员和设备。
 
  美国空军一位不愿透露姓名的官员表示,处于“可飞行状态封存”的军用飞机一般无需保密,但F-117是例外。该机的拆解工作也不是集中进行,而是2017年拆解1架,之后每年拆解3~4架。该官员称,如此缓慢的处理速度也是不得已而为之,当前F-22以空优任务为主,F-35尚未形成完整作战能力,F-15和F-16不具备隐身能力,B-52H虽然老骥伏枥,但对抗先进对手已然力不从心,B-2则亟需中期改进升级。在这一局面下,美国空军在战役战术层面的隐身突防打击能力出现了真空,F-117必须逐步拆解,以备不时之需,毕竟该机在面对极端组织武装和低烈度冲突时仍有一战之力。
 
  这位官员进一步指出,隐身飞机这样的高技术装备就连拆解过程也与其他军用飞机不同,其最终归宿也不会是亚利桑那沙漠中著名的“飞机坟场”。在拆除所有涉密设备并使其不再具备军事用途后,一些状况良好的飞机可以考虑移交或转卖给包括NASA在内的其他政府机构。他还透露了一个惊人的消息:早在F-117正式服役前9年,该机就曾参与了一项绝密计划,该计划至今仍然不为外界所知,美国空军为此甚至损失了多架F-117,如果舒尔茨的事故与该计划有关,他“丝毫不会感到意外”。
 
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